Aarhus University Seal / Aarhus Universitets segl

Uddannelsen gav os et særligt mindset, og miljøet har båret os frem

Protofi hedder den virksomhed som Christian Helding Sørensen, Rasmus Korsgaard Kjeldgaard, Mark Flarup-Jensen, Tobias Emil Harbo har startet. Den laver smart-home produkter, der hjælper døve og svagthørende i hverdagen.
Foto: Thora Knudsen

Christian, Mark, Rasmus og Tobias er et levende eksempel på, hvordan IT-miljøet på Aarhus Universitet kan være rugekasse for iværksættereventyr. De fire mødte hinanden på studiet IT Produktudvikling, som er en del af Institut for Datalogi, og er nu i gang med at bygge en virksomhed op, som indtil videre har hovedkvarter der, hvor det hele startede.

I Hatch-It lab i hjertet af Aarhus Universitets IT-miljø på Katrinebjerg, sidder fire unge mænd med en stærk forretningsidé og en spirende virksomhed – Protofi. De har netop fået penge fra Innovationsfonden, så de kan arbejde fuld tid på at få deres iværksætterdrøm til at blive en levevej, men de var aldrig havnet her, hvis det ikke havde været for det studiemiljø, hvor de mødte hinanden.

Lyst til at skabe noget til rigtige mennesker

”Jeg troede faktisk slet ikke jeg skulle på universitetet”, fortæller Tobias Emil Harbo. ”Jeg begyndte på Erhvervsakademiet fordi jeg altid har interesseret mig for grafik – jeg synes, det er sjovt at lave noget, som andre mennesker skal have noget ud af. Da vi så begyndte at programmere lidt, blev jeg helt tændt. Det der med at skabe noget, få noget feedback fra brugerne og designe en oplevelse, det syntes jeg var vildt interessant. Og jeg kunne godt se, at hvis jeg skulle videre med det, så skulle jeg op på universitet. For det, der tændte mig, er jo selve kernen i IT Produktudvikling, som vi alle sammen har læst”.

”Jeg troede jeg skulle være spildesigner”, siger Christian Helding Sørensen. ”Jeg har altid syntes at computere og elektronik var spændende, og jeg begyndte at lege lidt med spildesign i mit sabbatår. Jeg fandt ret hurtigt ud af, at det indeholdt en hel masse programmering – og så fik jeg øjnene op for IT Produktudvikling. Jeg tændte meget på det kreative aspekt i uddannelsen. Det der med at skabe noget, være kreativ, prøve nogle ting af – det synes jeg er vildt sjovt.”

Tobias supplerer, ”For os handler det meget om at kigge ud over computerne og op på menneskerne og finde ud af, hvad de skal bruge systemerne til. Vi har en meget brugerorienteret tilgang til programmering – vi bygger ikke bare systemer for systemernes skyld”.  

Et helt særligt IT-miljø

Både Christian og Tobias bed hurtigt mærke i en særlig stemning der fandtes på Katrinebjerg, som er stedet hvor Aarhus Universitet har samlet sine IT-uddannelser, og hvor også virksomheder og erhvervsliv inden for branchen holder til. Her deler førsteårsstuderende kantine med start-ups og etablerede virksomheder som fx Google.

”Der er noget særligt ved omgivelserne heroppe. Man er fra starten meget tæt på forskere og virksomheder, faciliteterne er fede og man har sit eget workspace, hvor man kan sidde og udvikle ideer med sin gruppe – og så er der meget liv heroppe. Der er altid nogen der er i gang med et eller andet, og hvis man er i tvivl om noget, så sidder underviserne tæt på, og man kan bare spørge. Der er ligesom ikke nogen distance overhovedet – det synes jeg er superfedt”, fortæller Christian.

”Der er en meget kollaborativ stemning her. Man har meget sparring på tværs af grupper og hold – og også på tværs af uddannelser, hvis man har kurser sammen. Vi havde fx et kursus, hvor man både skulle arbejde med noget cloud-arkitektur og fysiske komponenter, og der kunne man mærke at datalogerne og os supplerede hinanden virkelig godt. De var mere erfarne inden for cloud-løsningerne og vi havde arbejdet mere med de fysiske komponenter”, siger Tobias.

Lærer at tænke innovativt fra starten

Det mindset, som studiet har givet dem, har været helt centralt for de fire stiftere af Protofi.

”Vi har lært at tænke innovativt hele vejen igennem – vi skal ikke bevise hvad der står i gamle bøger men tænke nyt. Vi har også lært, at det interessante sker i processen – man behøver ikke ramme plet første gang – så må man tilbage og lære af sine fejl. Og så tænker vi brugerorienteret – vi tager udgangspunkt i at undersøge brugernes behov og problemer, og vi skal ud at snakke med folk”, siger Christian.

Tobias fortsætter, ”På uddannelsen er vi blevet målt på, hvordan vi har grebet processerne an – ikke så meget resultaterne. Vi er tæt på virksomhederne og der bliver gjort meget for at få det hele til at spille sammen. Vi har fået den rigtige hjælp til at starte selv – og har selv set tidligere årgange som forbilleder. Under studiet samarbejder man med virksomheder som Volkswagen og Lego, og vi har lært ikke at være bange for at byde os til hos de store spillere”.

Den store drøm

Mens de læste på kandidatuddannelsen opstod ideen til en konsulentvirksomhed, hvor de fire stiftere ville udvikle prototyper til andre virksomheder – deraf navnet Protofi. Faktisk var det en af deres undervisere, der kunne se, at der var et hul i markedet. Men da det blev tid til at skrive speciale, flyttede fokus sig for dem, og de fik lyst til at udforske ideen om at udvikle et hjælpemiddel til folk med nedsat syn eller hørelse. 

”Vi har lavet et netværk af små, universelle sensorer, som man kan sætte op i sit hjem og som så kan sende informationer fra fx dørklokken, brandalarmen eller opvaskemaskinen til brugerens telefon. Så hvis det fx ringer på døren hos den døve, så vibrerer hendes telefon i lommen. Og hvis brandalarmen starter om natten, så er der en lille klods under hendes pude der vibrerer, så hun bliver opmærksom på det”, fortæller Christian. ”Vi kunne godt se, at hvis det skulle blive til en rigtig virksomhed, så skulle der noget støtte til, og her var IT-miljøet på universitetet klar til at hjælpe med alt fra lokaler til hjælp til at søge funding. Vi søgte funding hos Innovationsfonden imens vi skrev vores speciale – og så skrev vi specialet færdigt imens ansøgningen blev behandlet”.

Resten er historie, for Innovationsfonden var klar til at støtte Protofi, og de fire stiftere har siden 1. september arbejdet fuld tid på at gøre det, der startede som en idé til et speciale, til en forretning, de kan leve af.